Iniciará a mediados de 2020

Rafael Navarro, en nueva misión marciana

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Se trata de Exobiology on Mars, de la Agencia Espacial Europea; el investigador del ICN participará con el instrumento HABIT

Patricia López, 15 de junio de 2017

Mawrth Vallis, uno de los tres posibles sitios para
el amartizaje.
Foto: ESA/DLR/FU Berlín.

El astrobiólogo Rafael Navarro González, investigador del Instituto de Ciencias Nucleares (ICN) y colaborador de la NASA, será parte de una nueva misión a Marte.

Se trata de la denominada ExoMars (Exobiology on Mars) de la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés), programada para ser lanzada a mediados del 2020. Lleva el instrumento HABIT, que tiene como objetivo capturar y convertir en líquida el agua de la atmósfera de Marte.

“La invitación es para participar en HABIT, que estudiará las condiciones atmosféricas de Marte. Llevará un dispositivo que posibilitará capturar el agua de la atmósfera y volverla líquida”, dijo Navarro en conferencia de medios celebrada en el Auditorio Marcos Moshinsky del ICN.

“La intervención de Navarro en este proyecto internacional es una buena noticia para el Instituto de Ciencias Nucleares, para la UNAM y para México”, comentó el director del ICN, Miguel Alcubierre Moya.

Hielo en Marte

Hasta ahora, los científicos saben que en Marte es muy difícil que haya agua líquida, dada la temperatura y presión tan bajas de ese planeta. Sin embargo, la misión Phoenix, cuando se posó en el ártico marciano, se llevó la sorpresa de que una de sus patas empezó a tener cristales de hielo. “Estos se movían día a día de lugar, lo que indicaba que durante la noche se volvía agua líquida y en el día se congelaba”, explicó Navarro.

Phoenix encontró la presencia de una sal, el perclorato, que atrapa la humedad. De hecho, los físico-químicos lo usan como desecante en sus laboratorios por su eficacia.

“Esas sales en Marte son importantes porque no sólo retienen la humedad sino además disminuyen el punto de congelamiento del agua, y entonces puede haber líquida cuando no la hay en condiciones normales”, añadió.

Otras misiones a Marte han encontrado surcos que se forman en las laderas de montañas, los cuales sólo se explican por el escurrimiento de agua líquida. También hallaron presencia de sales de perclorato.

“Curiosity comprobó que había perclorato en Marte y ahora sabemos que está ampliamente distribuido ahí”, mencionó Navarro. Curiosity descubrió que hay diferentes días a lo largo del año que puede haber agua líquida en las noches, y eso que está en el ecuador, que es la zona más cálida de ese planeta. “Conforme nos acercamos a los polos, el número de días con agua líquida es mayor”, señaló.

Percloratos de aquí y de allá

La propuesta del equipo de ExoMars es llevar las sales de perclorato desde la Tierra; medir cómo se atrapa el agua durante la noche, y cómo un cristal sólido puede hidratarse y volverse agua líquida. Eso ocurriría durante la noche. En el día, cuando la temperatura aumente, esa agua se evaporará y se irá a la atmósfera.

“Con esta nueva misión espacial podremos medir cuántos días del año se dan las condiciones para que haya agua líquida en la superficie de Marte, y eso es fundamental porque la existencia de agua líquida permite que pueda haber bacterias en la superficie. Entonces aumentan las condiciones de habitabilidad”, indicó.

Además, este instrumento ayudaría a preparar, para misiones futuras, la retención de agua de Marte sin llevarla desde la Tierra, para que los astronautas que vayan puedan colectar y utilizar agua marciana.

HABIT es el primer instrumento de Suecia que llegará a Marte. La misión es europea (de la ESA), mientras el cohete y la plataforma que lo lanzará son rusos.

Actualmente, los científicos entraron en la etapa de construcción del equipo, aún no se define qué sales llevará. “Podemos sugerir algunas. Cuando el equipo llegue a Marte (en 2021) analizaremos los datos. Yo he hecho en el laboratorio síntesis de estos compuestos en condiciones simuladas de ese planeta. Esto es relevante para que pueda predecir cuántos percloratos y nitratos podrían encontrarse en el sitio donde llegue ExoMars”, refirió.

El HABIT es una caja con seis depósitos. Cuatro de ellos llevarán sales de la Tierra, ya selladas, y en los dos extremos habrá dos cajones abiertos para que el polvo de Marte se acumule y se pueda estar midiendo si hay formación de agua líquida durante ciertas condiciones de ese planeta.

“Debemos definir qué sales de perclorato serán incluidas en los cuatro depósitos, los cuales tienen capacidad de absorber el agua de la atmósfera”, señaló.

Imágenes: cortesía Rafael Navarro y ESA/ATG medialab.

Equipo encapsulado

El equipo caerá en una cápsula en la superficie marciana con ayuda de paracaídas. La cápsula se abrirá y descenderá de la plataforma. En ella va el instrumento HABIT y el robot ExoMars, que se alejará del sitio de descenso y explorará la superficie de Marte en las vecindades de éste. Hará estudios de perforación de medio a un metro de profundidad.

La comunicación será del robot ExoMars a la plataforma (dotada de 13 instrumentos), de ahí a los satélites y de éstos a la Tierra. La comisión del instrumento es para que opere por un año. “En ese tiempo adquiriremos información meteorológica y haremos experimentos para ver cuántos días o noches se puede formar agua líquida en Marte. Eso es importante para cuestiones de habitabilidad marciana y para capturar agua para futuros astronautas”, subrayó Navarro.

Miguel Alcubierre y Rafael Navarro. Foto: Francisco Cruz.

Partícipe de dos misiones espaciales

Navarro está emocionado por participar en dos misiones espaciales simultáneas, una de la NASA estadunidense (Curiosity) y otra de la ESA europea (ExoMars).

“Estar en una es difícil, no importa incluso si uno se encuentra en el primer mundo, pero participar en dos misiones espaciales lo es aún más. Recibí esta invitación del investigador principal de la misión HABIT, el físico español Francisco Javier Martín Torres, profesor de la Universidad Tecnológica de Luleå, en Suecia, e investigador del Instituto Andaluz de Ciencias de la Tierra, en Granada, España.”

De esta última institución también es la codirectora, la física española María Paz Zorzano Mier. Ellos dirigen a 14 coinvestigadores de varios países (entre ellos Navarro, el único mexicano), entre los que hay microbiólogos, químicos, astrobiólogos, fisicoquímicos y más de 10 colaboradores, que es otro nivel de participación.

Actualmente hay un prototipo hecho y otro que se voló en Suecia para las pruebas preliminares. En 2020, la misión europea partirá de Kazajastán y llegará a Marte en 2021.